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Les maisons traditionnelles japonaises, apparues au cours de l'ère Heian (de 794 à 1185), étaient à l'origine destinées au peuple modeste, aux paysans, marchands et artisans. Au coeur de la la vie en société, elles sont sonstruites en matériaux locaux et naturels comme le bois, l'argile et le bambou leur donnant un aspect très pittoresque, on peut distinguer deux types de maisons traditionnelles : les maisons de ville et les maisons rurales.

Malgré les nombreuses influences occidentales apparues au Japon suite à la seconde guerre mondiale, les maisons japonaises sont restées très traditionnelles et fidèles à leur architecture d'origine. Malheureusement, le nombre d'authentiques maisons japonaises diminue d'année en année et laisse place à des habitats plus modernes, dont certains ont toutefois gardé l'apparence de maisons traditionnelles bien qu'ils soient construits en béton.

Le design intérieur des maisons traditionnelles japonaises est caractérisé par des espaces très peu meublés, des sols en tatami (matière fabriquée à partir de la plante « igusa »), des portes coulissantes et des vérandas en bois. Les pièces sont séparées par des cloisons amovibles recouvertes de « washi », un papier japonais. En règle générale, la maison est divisée en quatre parties dont un espace servant à cuire et stocker les aliments, un espace réservé aux invités et deux autres espaces dédiés à la vie familiale.

Les maisons de ville, contrairement aux habitations de campagne, disposent également d'un jardin ou d'une cour intérieure ainsi que d'un deuxième étage. L'entrée dans la maison se fait par une grande porte en bois qui donne sur un hall d'entrée (le « genkan ») où l'on enlève ses chaussures pour les placer sur une étagère en bois prévue à cet effet et appelée « getabako ». Le sol de la maison est légèrement surélevée par rapport à celui du « genkan » pour protéger la maison de l'humidité et d'éventuelles inondations.

La chambre japonaise est cloisonnée par des portes coulissantes appelées « fusuma », constituées d'un papier épais et opaque. Les « shôji », trames en bois recouvertes d'un papier translucide, sont également utilisés pour diviser l'espace d'une chambre en laissant passer plus de lumière et en réduisant l'humidité grâce au caractère poreux du papier. Ils peuvent être utilisés comme des fenêtres et existent en version coulissante, permettant de regarder au travers. L'élément le plus caractéristique d'une chambre japonaise est sans conteste le plancher recouvert de tatami, une matière à la fois souple et ferme très confortable. Pour dormir, la plupart des japonais utilisent aujourd'hui des lits mais les traditionnels futons existent toujours, sortes de sacs de couchage très confortables disposés sur les tatamis puis rangés dans une armoire pendant la journée.

Au Japon, la salle de bain est un lieu commun composée d'une baignoire, généralement en bois, dans laquelle l'ensemble de la famille se baigne, après s'être préalablement lavé dans un espace réservé à cet effet. Ainsi, la même eau de bain est utilisée par toute la famille et la baignoire n'est pas vidée tant que toute la maisonnée ne s'y est pas plongée. La salle de bain dispose également d'un petit espace cloisonné utilisé pour se déshabiller. Les toilettes sont toujours situées dans une pièce à part. Les toilettes traditionnelles, au-dessus desquelles on s’accroupissait, ont aujourd'hui laissé place à des toilettes très modernes et dotées des toutes dernière technologies, notamment avec siège chauffant.

Les maisons japonaises ont été pensées pour laisser l'air circuler, permettant d'évacuer la chaleur souvent étouffante en été. Cependant, cet agencement a pour conséquence de garder à l'intérieur la fraîcheur de l'hiver. Les bouillottes japonaises, appelées « yutanpo », les radiateurs et les « kotatsu », petites tables en bois chauffées par le dessous et recouvertes de couvertures, sont alors nécessaires pour se réchauffer.

De nombreuses maisons traditionnelles ont été rénovées et rendues aussi confortables que les maisons modernes. Séjourner dans une maison traditionnelle japonaise lors de votre séjour est une excellente façon de découvrir le charme ancestral du Japon et de vous plonger pleinement dans la culture locale.

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